Cassini-Huygens: El final de un largo viaje

Una aventura que comenzó en 1997 llegó a su fin casi 20 años después, concretamente el pasado 15 de setiembre del 2017. La sonda Cassini, que formó parte de la misión Cassini-Huygens, se adentró en las capas superiores de la atmósfera de Saturno y se destruyó.

Se trata de la primera nave que orbita Saturno y el cuarto artefacto espacial humano que lo visita, pues antes de Cassini fueron las misiones Pioneer 11 (1979), Voyager 1 (1981) y Voyager 2 (1982) las primeras en visitar el planeta. ¿Pero qué significó este proyecto espacial que últimamente ha llenado Internet de cientos de mensajes nostálgicos y de agradecimiento? Veamos…

El proyecto Cassini-Huygens

Cassini-Huygens fue un proyecto conjunto de la NASA, la Agencia Espacial Europea (ESA) y la Agencia Espacial Italiana (ASI). Se trató de una misión espacial no tripulada cuyo objetivo era estudiar el planeta Saturno y sus satélites naturales.

La nave espacial constaba de dos elementos principales: la nave Cassini (llamada así en honor al astrónomo italiano naturalizado francés Giovanni Domenico Cassini) y la sonda Huygens (llamada así en honor al astrónomo holandés Christiaan Huygens, descubridor de Titán, el mayor satélite de Saturno). Cassini era el nombre del orbitador que hasta hace unos días exploró Saturno, mientras que el objetivo de la sonda Huygens fue estudiar la atmósfera de Titán.

Inicialmente estaba previsto que el orbitador Cassini sobrevolase Saturno y sus satélites durante cuatro años, y que la sonda Huygens penetrase en la atmósfera de Titán y aterrizase en su superficie.

Hitos y descubrimientos

Primera imagen de Saturno tomada por Cassini, durante su primera prueba de cámara, el 31 de octubre del 2002.

Primera imagen de Saturno tomada por Cassini, durante su primera prueba de cámara, el 31 de octubre del 2002.

La siguiente es una lista de los principales hitos y descubrimientos de la misión Cassini-Huygens a lo largo de estos casi 20 años:

  • 15 de octubre de 1997: Lanzamiento desde la estación de Cabo Cañaveral.
  • 25 de abril de 1998: Primer sobrevuelo en el planeta Venus.
  • 24 de junio de 1999: Segundo sobrevuelo en Venus.
  • 17 de agosto de 1999: Sobrevuelo en la Tierra y la Luna.
  • Diciembre de 1999 a abril del 2000: Cassini-Huygens fue el séptimo artefacto aeroespacial en atravesar el cinturón de asteroides.
  • 30 de diciembre del 2000: Cassini llegó al punto en que estaría más próxima a Júpiter (unos 10 millones de kilómetros). La nave obtuvo 600 000 imágenes y aportó información de ondas, movimientos de nubes y anillos del gigantesco planeta. Los resultados de la investigación se dieron en marzo de 2003.
  • 31 de octubre del 2002: Primera prueba de cámara, tomando la primera foto de Saturno estando a unos 285 millones de kilómetros del planeta (casi el doble de la distancia entre la Tierra y el Sol).
  • 7 de abril del 2004: Faltando unos 3 meses para la llegada de Cassini a Saturno, Cassini registró en Saturno la unión de dos tormentas en una sola.
  • 31 de mayo del 2004: Cassini descubrió dos nuevos satélites de Saturno, Metone y Palene, sumando 60 satélites en total para el planeta.
  • 10 de junio del 2004: Cassini sobrevoló la luna Febe (Phoebe).
  • 28 de junio del 2004: La sonda comenzó a investigar la rotación del planeta
  • 1 de julio del 2004: Cassini-Huygens entró en órbita alrededor de Saturno, convirtiéndose en el primer vehículo en orbitar este planeta y acercarse a sus anillos (más adelante se descubriría un nuevo anillo).
  • 2 de julio de 2004: Cassini se encontró con Titán y obtuvo más imágenes que servirían para demostrar la existencia de metano en el satélite.
  • Agosto del 2004: Cassini obtuvo fotografías de otro satélite, Mimas.
  • 24 de octubre del 2004: Se produce elprimer encuentro de Cassini-Huygens con Titán. Comenzarían entonces las 45 pasadas sobre Titán que aportarían imágenes sobre la superficie del satélite.
  • 23 de diciembre del 2004: La sonda Huygens se separa de Cassini para comenzar su viaje de 3 semanas hacia Titán.
  • 30 de diciembre del 2004: Durante un sobrevuelo en el satélite Jápeto, Cassini detectó una cresta en su superficie de aproximadamente 20 km de ancho y 13 km de altura.
  • 14 de enero del 2005: La sonda Huygens alcanzó Titán, momento en el que descendió a su superficie para recoger información científica. El descenso tomó 2 horas y 27 minutos. Con este descenso, Huygens se convierte en el primer objeto en llegar a la región exterior del sistema solar, obteniendo así el récord del descenso más distante de la Tierra que se haya hecho jamás.
  • 16 de febrero del 2005: Cassini detectó algo inusual en el satélite helado Encélado, encontrando que esta tenía un débil campo electromagnético y una atmósfera significativa.
  • 13 de julio del 2005: Cassini obtuvo imágenes detalladas de la región polar sur de Encélado, encontrando una región casi libre de impactos de meteoritos, además de una enorme nube de vapor de agua sobre toda el área, algo que sorprendió a los científicos.
  • 8 de marzo del 2006: Cassini descubrió que en Encélado hay grandes cantidades de agua líquida, posiblemente expulsada a la atmósfera de forma parecida a un géiser.
  • 21 de julio del 2006: Casini descubrió al menos una docena de lagos en Titán, algunos tan pequeños como de 1 km de ancho, y otros de hasta 30 km de ancho.
  • 14 de setiembre del 2006: Cassini descubre nuevos anillos en Saturno.
  • 9 de setiembre del 2007: Cassini se acerca a Jápeto y obtiene nuevos detalles sobre el contraste de su superficie.
  • 9 de octubre del 2007: El equipo de investigación concluye que los chorros de partículas encontrados en Encélado se originan en los puntos más celientes de las llamadas “franjas de tigre”, fracturas en la superficie del terreno que atraviesan la región polar sur.
  • 12 de marzo del 2008: Los instrumentos de Cassini detectaron en Encélado una sorprendente combinación de gases volátiles, vapor de agua, dióxido de carbono y monóxido de carbono, así como materia orgánica, con algunos de sus valores hasta 20 veces más de lo esperado. la curiosa combinación fue descrita como “agua carbonatada con una esencia de gas natural”. Nuevos mapas de calor de la superficie mostraron temperaturas más altas de lo esperado y conocido hasta entonces en la región polar sur.
  • 31 de mayo del 2008: Se completa la misión primaria del proyecto.
  • 23 de junio del 2009: Cassini encuentra los primeros indicios de la existencia de agua salada en Encélado.
  • 2 de febrero del 2010: Se decide extender la misión hasta el 2017, lo cual permitirá estudiar los cambios de estación en Saturno durante su viaje de casi 30 años alrededor del Sol.
  • 26 de setiembre del 2010: Comienza la llamada “misión del solsticio”, que busca estudiar los cambios de estación en Saturno y su efecto en los fenómenos climáticos en el planeta y sus satélites.
  • 21 de junio del 2011: Cassini encuentra más evidencias de un enorme depósito de agua salada en Encélado.
  • 18 de julio del 2013: Cassini captura una imagen donde aparece el planeta Tierra como un simple punto luminoso más allá de los anillos de Saturno.
  • 18 de diciembre del 2015: Cassini abandona Encédalo.
  • 12 de abril del 2017: Los científicos anuncian que los datos proporcionados por Cassini muestran la existencia de gas hidrógeno, que podría proporcionar potencialmente una fuente de energía química para la vida.
  • 12 de abril del 2017: Cassini captura una nueva imagen donde aparece el planeta Tierra como un simple punto luminoso más allá de los anillos de Saturno.
  • 26 de abril del 2017: Comienza oficialmente el “Gran Final” de Cassini, quien hará 22 pasadas entre el planeta Saturno y su anillo más interior.
  • 15 de setiembre del 2017: Cassini hace su inmersión final en la atmósfera de Saturno para ser aplastado y destruido por la presión y temperatura.

Entre sus logros está también la ratificación de la teoría de la relatividad de Einstein, en el año 2003, por los científicos que estudiaron fotografías y otra información proporcionada por la sonda Cassini.

La NASA ha publicado, en su sitio web, varias imágenes tomadas por Cassini.

¿Pero por qué destruirla?

Como se mencionó, se proyectaba que la misión Cassini-Huygens durase unos 4 años, pero acabó durando mucho más, lo que habla bien del eficiente ahorro de su combustible. Este, sin embargo, había de terminarse algún día, y ese día había llegado.

Que la sonda Cassini se quedase sin combustible supuso entonces un problema, debido a que Cassini contenía un generador termoeléctrico de radioisótopos o RTG, un generador eléctrico simple que obtiene su energía de la liberada por la desintegración de determinados elementos radiactivos. Los RTG son una fuente potencial de contaminación radiactiva: si el contenedor se rompe, puede liberarse el material radiactivo al exterior. Y dado que, al agotarse el combustible ya no habría forma de controlar la sonda, se planificó su destrucción para evitar que eventualmente ocasionara una contaminación radiactiva en Titán o Encédalo (satélites naturales con altas probabilidades de albergar vida).

Última imagen de Saturno captada por Cassini, el 14 de setiembre del 2017

Última imagen de Saturno captada por Cassini, el 14 de setiembre del 2017 [Foto: NASA/JPL]

El viernes 15 de setiembre del 2017, Cassini se internó en Saturno y se destruyó poco después de entrar en las capas más externas de la espesa envoltura de gases que rodea al planeta. La nave ha utilizado el poco combustible que le quedaba en sus propulsores para mantener la antena orientada hacia la Tierra y transmitir datos hasta el último momento antes de perder el control y desintegrarse por completo por el rozamiento con el aire.

Nuestra nave ha entrado a la atmósfera de Saturno, y hemos recibido su última transmisión.

Debido a la distancia entre Saturno y la Tierra, el último adiós de la sonda Cassini llegó unos 86 minutos después de que la nave la emitiese. En las horas previas a su final la nave tomó sus últimas imágenes del sistema de anillos y de los satélites Encélado y Titán. Al filo de la medianoche del viernes la sonda envió todos los datos que tenía almacenados y sus últimas imágenes antes de cambiar su configuración para transmitir en tiempo real, poco antes de su suicidio controlado.

El abrazo de Julie Webster, líder del equipo de operaciones para la misión Cassini, después de que la nave espacial Cassini se hundió en Saturno​, este viernes, 15 de septiembre de 2017, en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA.

El abrazo de Julie Webster, líder del equipo de operaciones para la misión Cassini, después de que la nave espacial Cassini se hundió en Saturno​, el viernes 15 de septiembre del 2017, en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. [Crédito de la foto: NASA / Joel Kowsky]

Un fenómeno en Internet

La NASA, desde su sitio web oficial, ha preparado todo un especial sobre la misión Cassini-Huygens, con amplísima información acerca de la misión en sí, sus descubrimientos, imágenes impresionantes, la tecnología que hay detrás y, tambi;en, del final de la misión. Y sobre este último punto, la agencia espacial estadounidense ha preparado este video a modo de homenaje a la sonda espacial:

El último capítulo de una misión notable de exploración y descubrimiento, el Gran Final de Cassini es en varios aspectos una misión completamente nueva. Veintidós veces, la nave Cassini descenderá a través del espacio inexplorado entre Saturno y sus anillos. Lo que aprenderemos a partir de estos pases ultracercanos sobre el planeta podrían ser algunas de las revelaciones más excitantes jamás enviadas por la nave durante su larga vida. Este video animado cuenta la historia del final de la audaz misión de Cassini y nos da una retrospectiva de lo que la misión ha logrado.

Pero ellos no fueron los únicos. Al enterarse de la llegada del final de la sonda Cassini, diversos sitios en Internet, dedicados o no a la astronomía o a la divulgación científica, hicieron eco del acontecimiento mediante imágenes, artículos, infografías e incluso memes acerca de la misión Cassini y su inevitable final, en una curiosa mezcla de cariño, admiración y nostalgia.

A continuación, algunas de las imágenes dedicadas a la hoy añorada sonda Cassini:

Más información

Imagen de portada: Concepción artística de la sonda Cassini en su maniobra de inserción en órbita alrededor de Saturno (Fuente: NASA/JPL).

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Danilo Quispe Lucana

Ingeniero de sistemas, desarrollador web y de software. Aficionado a la ciencia y tecnología desde chico.

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